Wereld redden met Mark Neupert

Paul Dirkse ontving de delegatie van Oregon Tech, met Mark Neupert in het midden. © Foto: Foto Emile van Aalst

In veel opzichten zijn de Verenigde Staten het spiegelbeeld van onze samenleving. In de oude stadscentra wonen vooral de arme mensen, die zijn aangewezen op openbaar vervoer en op de benenwagen. Wie geld heeft, verhuist naar een buitenwijk en doet alles met de auto.

Autobezit is in de VS een bewijs van maatschappelijk succes. Ten onrechte, vindt hoogleraar antropologie Mark Neupert van Oregon Tech in de stad Klamath Falls. ,,Obesitas, diabetes, artritis, veel welvaartsziekten zijn gerelateerd aan de Amerikaanse levensstijl waarin de auto centraal staat.’’

 

Neupert doet een jaar onderzoek in Leiden, om de Amerikanen te tonen hoe het ook anders kan. In Leiden wonen juist de relatief welgestelde mensen in de binnenstad. Ze wandelen en fietsen, naar de winkels, de markt, naar school en naar hun werk. Zo, min of meer toevallig, komen ook de sociale contacten en ontmoetingen tot stand. Leiden heeft een ruimtelijke ordening die de bewoners uitnodigt tot een, in Neuperts ogen, gezonde leefwijze. Hoe de stad dat doet, hoe de bewoners zich in hun omgeving verplaatsen en hoe zij gebruik maken van de mogelijkheden die de stad biedt, daar wil hij meer van weten.

 

Neupert wil zijn jaar in Leiden vooral benutten om zoveel mogelijk inwoners te ontmoeten. Dat was ook zijn centrale boodschap, gisteren tijdens een persontmoeting die door wethouder Paul Dirkse was georganiseerde op het Leidse stadhuis. Speciaal voor de gelegenheid waren ook president Nagi Naganathan van Oregon Tech en associate provost (een soort decaan) Abdollah Afjeh aanwezig. De bestuurders hopen dat Oregon Tech, met 5500 studenten, kan profiteren van Neuperts inzichten. Zo is hij gevraagd om mee te denken over de nieuwbouw van de opleiding Civil Engineering, waar de universiteit 35 miljoen euro voor over heeft.

 

Tien jaar geleden was Neupert ook al in Leiden. Toen maakte hij de documentaire ’Cobblestone Stories’. Hierin presenteerde hij Leiden aan zijn studenten als alternatief voor de eindeloze ’urban sprawl’ van woonwijken en snelwegen waaraan zij gewend zijn.

 

Ook zijn nieuwe onderzoek moet leiden tot een film, waarmee hij de Amerikanen wil leren dat zij hun steden anders kunnen inrichten dan zij nu doen. Het voelt als een missie, als een poging ’de wereld te redden’ met fietspaden en trottoirs. ,,Het grote voordeel is, dat ik aan een technische universiteit werk’’, zei hij tijdens de persbijeenkomst. ,,Wat ik de studenten leer, wordt vroeg of laat echt gebouwd! Ik heb al alumni ontmoet, die mijn ideeën van kleinschaligheid hebben toegepast.’’

 

Volgens directeur Strategische Communicatie Renée Merks heeft de Universiteit Leiden nu geen oficiële contacten met Oregon Tech. De opleiding Culturele Antropologie heeft Neupert wel een positie gegeven als ’visiting professor’.

Abonnement nieuwsbrief

Tweewekelijks verschijnt een nieuwsbrief over actuele ontwikkelingen in ‘Leiden Internationale Kennisstad’. Abonneren kan via opgave van uw naam en e-mail hieronder.

Hogeschool Leiden
Zernikedreef 11
2333 CK Leiden

Universiteit Leiden
Postbus 9500
2300 RA Leiden

Universiteit Leiden

LUMC
Postbus 9600
2300 RC Leiden

Leiden Kennisstad
Stationsplein 107
2312 AJ  Leiden

Alle partners